Come funziona la deglutizione?

La deglutizione viene definita come l’attività di convogliare dall’esterno allo stomaco sostanze solide, liquide, gassose o miste. Quest’abilità è oggetto di studio della deglutologia, o fisiopatologia della deglutizione, da parte del medico foniatra e del logopedista, che per la loro funzione specifica, sono state storicamente le prime figure professionali ad interessarsi dell’argomento; ad esse si sono aggiunte, per la specifica competenza, altre professionalità quali l’otorinolaringoiatra, il chirurgo toracico, lo psichiatra, l’infermiere, il nutrizionista e il dietista che, di seguito, verranno identificati come personale sanitario esperto nella gestione della disfagia.

Questo crescente interesse nei confronti della deglutizione è motivato dal numero rilevante di persone che sono colpite da patologie della deglutizione la cui incidenza si ritiene attualmente sottostimata.

Problemi d’alimentazione si riscontrano nel 13-14% dei pazienti ospedalizzati per il trattamento di patologie di tipo acuto, nel 30-35% dei soggetti ammessi in centri riabilitativi e nel 40-50% di quelli ricoverati in strutture di lungodegenza (1, 2).

Processi fisiologici di deglutizione

Per meglio comprendere i meccanismi di compromissione della deglutizione, e i conseguenti interventi riabilitativi o rimediativi, si rende utile specificare brevemente i concetti di deglutizione fisiologica.

La deglutizione dell’adulto comprende sei fasi (3-4):

– Fase 0 di preparazione extraorale

– Fase 1 di preparazione orale

– Fase 2 stadio orale

– Fase 3 stadio faringeo

– Fase 4 stadio esofageo

– Fase 5 stadio gastrico

Durante tutte le fasi, avviene una rapida coordinazione della muscolatura, linguale, orale, faringo-laringea, che permette il passaggio del bolo verso l’esofago e contemporaneamente la protezione delle vie aeree (polmoni) dal pericolo di inalazione.

Mentre le fasi 0, 1 e 2, hanno una componente prevalentemente volontaria, le fasi successive, si realizzano a livello esclusivamente riflesso.

La fase 0 o di preparazione extraorale inizia con la preparazione del cibo (cottura, condimento ecc) e termina nel momento in cui il cibo transita in bocca.

La fase 1 di preparazione orale,  trasforma le sostanze alimentari in bolo, attraverso lo sminuzzamento (masticazione) e l’impasto con saliva e/o liquidi.

Nella fase 2 o fase orale, della durata di un secondo circa, la lingua si muove verso l’alto, schiacciando quindi il bolo sul palato e all’indietro, sospingendolo verso la faringee e stimolando il riflesso di deglutizione.

Nella fase 3 o fase faringea, si verifica un’interruzione momentanea dell’atto respiratorio (apnea) per consentire il passaggio del bolo in direzione dell’esofago: il bolo attraversa, nello specifico, il punto dove la via digerente incrocia la via respiratoria.

La fase 4 o esofagea, si realizza nel momento in cui il bolo arriva in esofago, la cui porta d’ingresso (detta sfintere esofageo superiore) si apre automaticamente. In un tempo variabile fra gli 8 e i 20 secondi, tutto l’esofago, per mezzo di particolari contrazioni (onde peristaltiche) verrà percorso dal bolo che giungerà alla porta di ingresso dello stomaco (sfintere esofageo inferiore).

Infine nella fase 5 anche definita fase gastrica, il bolo arriva nello stomaco, terminando così l’atto deglutitorio.

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